Non ci sono prove che gli attuali vaccini Covid-19 possano bloccare completamente l'infezione - e questo ha implicazioni per le nostre prospettive di raggiungere l'immunità di gregge.

In Italia la maggior parte delle persone aspetta con ansia di vaccinarsi sperando in questo modo di lasciarsi alle spalle il problema del Covid -19.  E molto importante conoscere a fondo quali sono i limiti attuali di questi nuovi vaccini e soprattutto sapere come comportarci dopo essere stati vaccinati.

Sito BBC Di Zaria Gorvett 3 febbraio 2021

Era il 17 giugno 2009. Un ragazzo di 11 anni tornato negli Stati Uniti dal Regno Unito inavvertitamente portò qualcosa con sé. Più tardi quella settimana, mentre frequentava un programma di educazione religiosa ebraica nella contea di Sullivan, New York, sviluppò un misterioso gonfiore delle ghiandole salivari. Aveva la parotite, un'infezione respiratoria diffusa per contatto con goccioline nell'aria.

Nel frattempo, il corso religioso andò avanti. I 400 bambini presenti trascorsero ore ogni giorno impegnandosi in un prolungato contatto faccia a faccia - in particolare, una sorta di lezione ebraica ortodossa che prevedeva di affrontare un partner di studio, un chavrusa (approccio tradizionale ebraico ove una coppia di studenti studia indipendentemente un testo condiviso), su un tavolo stretto, mentre analizzava e discuteva il testo del Talmud. Al termine del programma, altri 22 erano stati infettati, insieme a tre adulti.

Mentre gli studenti tornavano a casa, il virus si è diffuso a Brooklyn e Rockland County, poi a Ocean County e Orange County. In tutto, l'epidemia è durata un anno e almeno 3.502 persone hanno sviluppato la malattia .

Quando gli scienziati hanno analizzato ciò che era accaduto, hanno suggerito che lo stile di apprendimento chavrusa avrebbe potuto consentire una "trasmissione particolarmente efficiente del virus della parotite". Ciò che potrebbe sembrare più sorprendente in questo caso è che il super-spargitore accidentale aveva ricevuto un ciclo completo di vaccino MMR (morbillo, parotite e rosolia). È probabile che avesse una certa immunità - come gli altri bambini vaccinati, ha sviluppato sintomi relativamente lievi senza complicazioni - ma era comunque in grado di trasportare il virus e trasmetterlo ad altri.

In effetti, la maggior parte dei vaccini non protegge completamente dalle infezioni , anche se possono bloccare la comparsa dei sintomi. Di conseguenza, le persone vaccinate possono trasportare e diffondere inconsapevolmente agenti patogeni. Di tanto in tanto, possono persino iniziare epidemie. 

Immunità "efficace" o "sterilizzante"

Esistono due tipi principali di immunità che puoi ottenere con i vaccini. Una è la cosiddetta immunità "efficace", che può impedire a un agente patogeno di causare malattie gravi, ma non può impedirgli di entrare nel corpo o moltiplicarsi. L'altro è "immunità sterilizzante", che può contrastare completamente le infezioni e persino prevenire casi asintomatici. Quest'ultima è l'aspirazione di tutta la ricerca sui vaccini, ma sorprendentemente viene raggiunta raramente.

Prendiamo la meningite come esempio. Per il tipo causato dal batterio Neisseria meningitidis, sono disponibili molti vaccini per decine di ceppi diversi. I tre dati negli Stati Uniti - MCV4, MPSV4 e MenB - insieme possono prevenire l' 85-90% dei casi di malattia . Tuttavia, molti sembrano consentire ancora alle persone di "trasportare" i batteri coinvolti.

Possono nascondersi nel naso o nella parte posteriore della gola, da dove sono in grado di infettare gli altri starnutendo, tossendo, baciando o condividendo sigarette o utensili. In uno studio su studenti universitari nel Regno Unito, il vaccino non ha avuto alcun effetto sulla percentuale di persone che ospitavano l'agente patogeno quattro settimane dopo .

"Due vaccini contro la meningite possono avere due effetti molto diversi sulla possibilità di diffondere la malattia", afferma Keith Neal, professore emerito di epidemiologia presso l'Università di Nottingham. "Ma solo una minoranza di quelle persone che contraggono il germe soffre di meningite [in comunità ben vaccinate] perché presentano l'immunità ad essa".

È anche possibile essere infettati da pertosse , epatite B , parotite e (spesso, ma non sempre) influenza , indipendentemente dal fatto che tu sia stato vaccinato, sebbene tutte queste immunizzazioni siano altamente efficaci nel prevenire che le persone sviluppino sintomi gravi o che debbano esserlo ricoverato in ospedale.

Come funziona l'immunità sterilizzante

Mentre un'immunità efficace è solitamente fornita da una combinazione di globuli bianchi - come i globuli B e T - insieme agli anticorpi, l'immunità sterilizzante riguarda tipicamente questi ultimi . In particolare, si basa su anticorpi neutralizzanti, che difendono il corpo dagli agenti patogeni aderendo alla loro superficie esterna e impedendo loro di interagire con i bersagli previsti, come le cellule che rivestono il naso, la gola oi polmoni.

Nel caso del Covid-19, gli anticorpi neutralizzanti che riconoscono il virus si legano alla proteina spike sulla sua superficie, che utilizza per entrare nelle cellule. Per ottenere l'immunità sterilizzante, i vaccini devono stimolare una quantità sufficiente di questi anticorpi per catturare eventuali particelle virali che entrano nel corpo e disarmarle immediatamente.

Che tipo di immunità forniscono i vaccini Covid-19?

"In poche parole non lo sappiamo, perché sono nuovi", dice Neal.

Finora, i vaccini Covid-19 disponibili non sono stati giudicati principalmente in base alla loro capacità di prevenire la trasmissione, sebbene questo sia ora valutato come obiettivo secondario per molti di loro. Invece, la loro efficacia è stata valutata in base alla possibilità di prevenire lo sviluppo dei sintomi. "Ciò significa che stabiliamo i nostri obiettivi in ​​modo pragmatico", afferma Danny Altmann, professore di immunologia all'Imperial College di Londra.

 

Gli scienziati sanno già che gli anticorpi che le persone sviluppano dopo le infezioni naturali con Covid-19 non sempre impediscono loro di essere reinfettati. Uno studio condotto su operatori sanitari britannici ha rilevato che il 17% di coloro che avevano anticorpi già all'inizio dello studio, presumibilmente per una prima infezione, lo contraevano una seconda volta. Circa il 66% di questi casi era asintomatico, ma si ritiene che non sia necessario avere sintomi per essere a rischio di trasmettere il virus ad altri. 

"Per un virus come questo, penso quasi che sia chiedere troppo a un vaccino", afferma Altmann. "È davvero, davvero difficile da fare."

Fortunatamente, questa non è proprio la fine della storia.

Ci sono alcuni primi indizi che alcuni vaccini potrebbero essere in grado di ridurre la trasmissione, anche se non possono eliminarla del tutto. Un modo per farlo è ridurre il numero di particelle virali nel corpo delle persone. "È abbastanza probabile che se i vaccini fanno ammalare meno le persone, producono meno virus e quindi saranno meno contagiosi, ma questa è solo una teoria", dice Neal.  

Anche la sterilizzazione dell'immunità è notoriamente difficile da dimostrare.

Poiché la maggior parte degli studi clinici non ha verificato se i vaccini impedissero la trasmissione, gli scienziati stanno attualmente cercando di vedere se stanno avendo un impatto sui tassi di infezione in luoghi in cui sono già stati ampiamente distribuiti. Nel Regno Unito, ci si potrebbe aspettare che i focolai nelle case di cura - dove gli sforzi di vaccinazione sono prioritari - diventerebbero meno frequenti, se i vaccini avessero un effetto.

Ma questo è problematico. "Ci sono due fattori", dice Neal. "Abbiamo blocchi e un vaccino. Quindi, in realtà è abbastanza difficile separarli. È il vaccino? È il blocco, o più probabilmente una combinazione di entrambi?"

Ecco cosa sappiamo finora sulla capacità degli attuali vaccini di arrestare la trasmissione. (Ma prima: per evitare confusione, le informazioni sulla loro capacità di prevenire i sintomi o proteggere le persone dalle malattie non sono state incluse.)         

Immunità di gregge incompleta

Sfortunatamente, la capacità dei vaccini di prevenire la trasmissione non avrà solo un effetto sulla durata delle regole di distanziamento sociale, ma avrà anche un impatto sull'immunità di gregge.

"Se i vaccini non interrompono completamente la trasmissione, aumenterà la quantità di persone che dobbiamo vaccinare per superare veramente le soglie di immunità di gregge e ridurre i casi a un livello vicino allo zero", afferma Michael Head, ricercatore senior in salute globale dell'Università di Southampton, spiega che non è ancora chiaro quale sia la soglia di immunità di gregge, perché non è stata raggiunta né attraverso l'infezione naturale né attraverso la vaccinazione.

L'immunità di gregge è la protezione indiretta da una malattia infettiva che le popolazioni acquisiscono quando un numero sufficiente di persone è immune. La soglia necessaria per raggiungerla dipende da molti fattori diversi, come il numero di riproduzione del virus o "R" - il numero di ulteriori persone infettate da ciascun portatore - che a sua volta varia ampiamente. Alcuni fattori che influenzano quest'ultimo includono dove si vive  nel mondo , la variante coinvolta e le condizioni sociali, come i blocchi e distanziamenti.

Ciò significa che, anche quando gli scienziati ne sapranno di più, non ci sarà una soglia fissa per l'immunità di gregge che funzioni ovunque, ma è possibile stimare approssimativamente quale potrebbe essere.

Ad esempio, un calcolo suggerisce che per un vaccino che elimina totalmente la trasmissione, il 60-72% della popolazione avrebbe bisogno di averlo , per ottenere una completa immunità di gregge. Ma se l'efficacia del vaccino fosse dell'80%, tra il 75 e il 90% delle persone ne avrà bisogno.

Questo è potenzialmente più alto delle ambizioni vaccinali di molti paesi. Il Regno Unito punta a immunizzare ogni adulto entro settembre, il che equivale a circa 51 milioni su 67,5 milioni di persone, il 75% della popolazione in totale. Questo presuppone che ogni adulto nel paese sia disposto a essere vaccinato e abbastanza sano da essere idoneo.

Tuttavia, la maggior parte degli scienziati non si aspetta di eliminare completamente il virus. Per il momento l'obiettivo è ridurne il più possibile la trasmissione. "Anche se vaccini, hai ancora un numero abbastanza elevato di persone suscettibili", dice Head. "Quindi, vedremo comunque focolai. Penso che sarebbero abbastanza localizzati, ma comunque causerebbero preoccupazione e causerebbero un carico di malattie ".   

Alcuni scienziati sostengono che l'enfasi sulla prevenzione della trasmissione sia una falsa pista , perché una volta che un numero sufficiente di persone è stato vaccinato, non importa se sono ancora in grado di diffondere il virus: tutti avranno l'immunità.

Tuttavia, può rivelarsi cruciale per coloro che non possono essere vaccinati, ad esempio perché sono incinte, troppo giovani o troppo malati.

Fino a quando non avremo una risposta, forse dovremmo tutti tenere a mente la storia del ragazzo di 11 anni con la parotite e agire come se non fossimo stati vaccinati, anche se lo abbiamo fatto.